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Sunrise over North America from space

Des vaisseaux spatiaux propulsés par énergie solaires

La NASA envisage d’envoyer des hommes sur Mars d’ici 2030. Et pour y arriver, l’agence spatiale n’hésite pas à aligner les billets. Celle-ci vient d’ailleurs de nouveau d’investir 67 millions de dollars dans cette mission.

A quoi va servir ce gros chèque ? A créer et développer un tout nouveau type de moteurs, en l’occurrence ceux qui équiperont les futurs vaisseaux spatiaux envoyés sur la Planète rouge (ou sur d’autres astres très éloignés).

Leur particularité : ils seront alimentés par énergie solaire, à l’instar de ceux qu’embarquent la sonde Dawn qui ratisse actuellement la planète naine Céres. L’un des avantages d’un tel système de propulsion est de pouvoir générer une poussée sur une grande distance, certes à faible vitesse.

La conception et la fabrication de ce moteur, qui offrira une poussée deux fois plus importante que celle des moteurs solaires électriques traditionnels, ont été confiés à la société Aerojet Rocketdyne. Celle-ci a trois ans pour remettre un premier prototype fonctionnel à la NASA.

Dans un autre domaine, les astronautes Scott Kelly et Mikhail Kornienko de la NASA sont revenus dernièrement d’une mission d’un an sur la station ISS dédiée aux effets des voyages spatiaux sur le corps. Objectif : déterminer si les humains peuvent partir et revenir de Mars sans problème.

Source : fr.ign.com

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